Por que os vagalumes brilham? As razões fascinantes por trás de sua bioluminescência

vaga-lume borrado voando ao anoitecer enquanto acende Jeremy_HoganGetty Images

Se há alguma estação do ano que te faz sentir toda a nostalgia da infância, é o verão. Dias mais longos e noites mais quentes exigem muitas noites passadas ao ar livre. Se você gosta jantar no quintal ou acenda uma fogueira, de preferência na companhia de insetos brilhantes familiares: vaga-lumes.

Também conhecidos como vaga-lumes, os vaga-lumes fazem parte do Lampyridae família (o que significa que eles são realmente besouros alados) e tendem a aparecer em quintais, campos e florestas todos os anos entre o final de maio e o início de junho, porque eles prosperam em climas úmidos e com grama. Mais de 2.000 espécies de vaga-lumes podem ser encontradas em todo o mundo, com cerca de 170 existentes na América do Norte, por Pesquisa e Conservação Firefly (FRC), uma organização sem fins lucrativos fundada pelo pesquisador do pirilampo Ben Pfeiffer.



Mesmo que sejam conhecidos por sua bioluminescência, nem todas as espécies de vaga-lumes têm a capacidade de brilhar, mas aquelas que podem utilizar sua luz por vários motivos.



O que faz os vaga-lumes brilharem?

Os vaga-lumes produzem uma luz fria, pois 100% da energia que essas criaturas produzem resulta em um brilho bioluminescente, não criando nenhum calor, diz Ron Harrison, Ph.D., entomologista e diretor técnico de franquia internacional da Orkin . É uma coisa muito legal, ele acrescenta.

Como? Duas substâncias químicas encontradas em seus corpos, a luciferina e a luciferase, provocam uma reação na presença de oxigênio, trifosfato de adenosina (ATP, que é encontrado em todos os seres vivos) e outros compostos. A luciferina é resistente ao calor, enquanto a luciferase (uma enzima bioluminescente) estimula a emissão de luz , Harrison explica. À medida que o ar é direcionado para esses compostos no órgão de luz do vaga-lume, ele pode realmente iniciar e parar a bioluminescência com controle total.



Então, por que os vaga-lumes produzem esse brilho?

Dependendo da espécie, um vaga-lume macho ou fêmea pode criar luz para diversos fins. Em primeiro lugar, é útil durante a época de acasalamento, de acordo com o National Park Service . Diferentes espécies de vaga-lumes, na verdade, têm diferentes padrões de flash que são usados ​​para ajudar na obtenção de um companheiro adequado, diz Wyatt West, um entomologista certificado pela Controle de pragas de Ehrlich .

Normalmente, o macho voa enviando sinais de luz para um grupo de fêmeas em busca do parceiro certo, e cada espécie tem seus próprios padrões de flashes exclusivos. Uma vez que a fêmea encontra um homem de acordo com seus padrões - digamos, dependendo da frequência com que ele acende e da intensidade do flash - ela emite sua própria luz e o resto é história, diz Harrison. (E se eles tiverem um bebê? Até as larvas e os ovos emitem luz em certas espécies.)



Uma das maneiras mais fascinantes de observar esse processo em ação vem de Photinus carolinus vaga-lumes, que sincronizam seus padrões de lampejo. Chamando o Parque Nacional das Montanhas Great Smoky casa perto da Carolina do Norte e Tennessee, centenas e até milhares desses vaga-lumes síncronos emitem entre cinco a oito flashes de luz ao mesmo tempo antes de permitir oito a 10 segundos de escuridão . Este padrão de luz pode continuar por horas, geralmente terminando por volta da meia-noite.

vaga-lumes na floresta à noite, elkmont, tennessee, eua Haoxiang YangGetty Images

Por outro lado, essa forma de atração nem sempre é romântica. Às vezes, certas espécies de vagalumes fêmeas piscarão para chamar a atenção de um macho - apenas para comê-lo quando ele for atraído. Isso mesmo: Vaga-lumes são carnívoros , e eles vão se banquetear com sua própria espécie, diz Harrison. (Ainda assim, os cientistas ainda não têm certeza de como é toda a sua dieta.)

Há uma espécie de vaga-lume em que a fêmea realmente imita o padrão de flashes de uma fêmea de outra espécie em resposta aos flashes masculinos, diz West. Quando o macho aparece para acasalar, a fêmea que imita o padrão de flash realmente comerá o macho desavisado.

Se os vaga-lumes perceberem o perigo, eles também usarão suas táticas de brilho para alertar predadores e defender seu espaço. Achamos que piscar os ajuda, diz Harrison.

Todos os vaga-lumes emitem a mesma cor de luz?

A maioria dos vaga-lumes cria o que é descrito como uma luz amarelo-esverdeada, embora alguns criem mais um brilho laranja ou amarelo (isso também depende da luciferase). Em uma entrevista com O mundo , Sarah Sander, Ph.D. , professora assistente de biologia e pesquisadora de vaga-lumes na Bucknell University, disse acreditar que os vaga-lumes brilham em cores diferentes para se adaptar ao ambiente.

Se você está em um ambiente específico, digamos ao anoitecer na floresta, há muita luz ao redor, está refletindo nas folhas, então é uma luz de fundo muito verde, explicou ela. Você pode querer um sinal amarelo que contraste com a luz ambiente para que seu sinal seja captado por uma fêmea e você terá a oportunidade de acasalamento.

Embora alguns vaga-lumes possam emitir cores diferentes, o padrão de flash é o que os diferencia dos demais, já que o tempo do flash e o padrão em si são exclusivos de diferentes espécies de vaga-lumes, diz West.

Se você tem vaga-lumes ao redor de sua casa e gosta do brilho suave que eles criam à noite, tenha isso em mente, de acordo com Harrison: Tenha cuidado ao fazer tratamentos de gramado. Eles passarão a residir na vegetação, sentados sob as folhas, diz ele. Basta ser sensível ao aplicar os tratamentos de que esses animais podem estar lá.

Reportagem adicional de Korin Miller