O que é uma cigarra zumbi, exatamente? Especialistas explicam os insetos infectados com fungos

grande cigarra marrom na árvore Wako MegumiGetty Images

Até parece vespas de assassinato não foram suficientes nas notícias de insetos WTF este ano, há outro estranho para ter em seu radar: cigarras zumbis.

Essas cigarras, que estão infectadas com um fungo parasita psicodélico chamado Massospora , têm corpos apodrecendo e se envolvem em práticas hipersexuais estranhas, de acordo com Matthew Kasson, Ph.D. , professor associado de fitopatologia e micologia na West Virginia University. Kasson e Brian Lovett, Ph.D. , um pesquisador de pós-doutorado na West Virginia University, é coautor de um estudo sobre essas cigarras zumbis que foi publicado recentemente na revista PLOS Pathogens .



Para o estudo, os pesquisadores reuniram centenas de cigarras periódicas infectadas com Massospora e estudou seu comportamento. Cigarras periódicas , caso você não esteja familiarizado com eles, surgem em massa a cada 13 a 17 anos. Eles são uma espécie diferente das cigarras anuais, que geralmente aparecem em julho e agosto de cada ano, diz Kasson.



Mas cigarras zumbis, na verdade, não são uma coisa nova. O fungo que causa essa modificação comportamental foi descrito pela primeira vez na década de 1870, diz Kasson. Foi estudado mais algumas vezes, principalmente nas décadas de 1960 e 1970, mas permaneceu praticamente uma excentricidade microbiológica. Os estudados por Kasson e sua equipe se engajaram em alguns comportamentos estranhos, incluindo o fungo controlar suas mentes (sim, realmente).

Normalmente, são cigarras periódicas que se tornam zumbis. Considerando que eles raramente aparecem, pode ser difícil estudá-los, diz Kasson. Ainda assim, sua equipe conseguiu descobrir algumas coisas. Aqui está tudo o que você precisa saber sobre esses insetos estranhos.



Como são as cigarras zumbis?

À primeira vista, as cigarras zumbis se parecem com as cigarras típicas, por isso têm corpos robustos, cabeças largas, asas de membrana clara e grandes olhos compostos, por Geografia nacional .

Mas as cigarras zumbis têm uma característica fundamental que as diferencia das demais: seus órgãos genitais, bumbum e abdômen foram substituídos por esporos de fungos brancos que começam a se desprender, diz Kasson.



Apesar do fato de que parte do corpo de uma cigarra zumbi é composta de fungos, Kasson diz que não há evidências de que as cigarras zumbis tenham uma expectativa de vida mais curta do que as cigarras saudáveis.

Como as cigarras zumbis se comportam?

É aqui que as coisas começam realmente interessante. Massospora contém produtos químicos, incluindo aqueles que são encontrados em cogumelos alucinógenos, e que podem mexer com a mente das cigarras zumbis.

O fungo produz compostos psicoativos realmente interessantes, um dos quais é a anfetamina, que daria às cigarras maior vigor e vigília prolongada, diz Kasson. Assim, as cigarras zumbis podem voar mais e ficar mais tempo acordadas do que as cigarras normais ( como se eles já não fizessem barulho suficiente )

Ele permaneceu praticamente uma excentricidade microbiológica.

Eles também são grandes em acasalamento. Os machos infectados acasalam com as fêmeas, mas eles não têm sucesso porque sua parte traseira é um tampão fúngico, diz Kasson. Ao mesmo tempo, eles estão espalhando esse fungo como uma DST.

Os machos infectados são tão hipersexualizados na verdade, que fingirão ser fêmeas para que outros machos acasalem com eles, expondo esses machos saudáveis ​​ao fungo no processo, diz Kasson.

E então há uma coisa realmente assustadora que pode acontecer quando um macho saudável tenta acasalar com uma fêmea infectada. O abdômen das mulheres infectadas é muito mais lento para cair do que os dos homens e, devido a isso, a genitália de uma mulher infectada vai desmoronar e quebrar depois que um macho acasalar com ela. O macho voará com a genitália feminina ainda presa a eles, diz Kasson. Mostra como esses parasitas fúngicos são grotescos, mas fascinantes.

As cigarras zumbis podem machucar você?

Deixando o fator de lado, Kasson diz que eles são basicamente inofensivos para os humanos. No entanto, ele adverte contra comer cigarras zumbis, algo que genuinamente foi questionado sobre os compostos psicoativos produzidos pelo fungo.

Alguns dos compostos são toxinas e se alguém consumisse um tampão fúngico de cigarra infectado, provavelmente ficaria doente, diz Kasson. (Além disso, ele observa que as pessoas provavelmente teriam que comer dezenas para ficarem chapadas, então há isso também.)

Caso contrário, as cigarras não representam nenhum risco para os humanos, diz Kasson - mesmo os hipersexualizados com corpos em decomposição.


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